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Fue fotografiado por un telescopio de la NASA un gran anillo alrededor de Saturno

El telescopio Spitzer de la NASA logró fotografiarlo con una cámara especial; está ubicado a unos 6 millones de kilómetros del planeta y su composición es hielo y polvo estelar.
miércoles, 07 de octubre de 2009 · 00:00
El telescopio Spitzer de la NASA descubrió, alrededor del planeta Saturno, un gigantesco superanillo, el más grande visto hasta ahora en el sistema solar. Según la edición on line de hoy de la reviste Nature, si fuera visible desde nuestro planeta, el nuevo anillo aparecería de un tamaño similar a dos veces la luna llena.

El superanillo es externo a la circunferencia del planeta y su sistema de anillos es tan gigantesco que el polvo y los fragmentos de hielo que lo componen tienen una extensión de entre 6 y 12 millones de kilómetros.

Los investigadores demostraron que habrían sido los repetidos impactos de meteoritos y cometas sobre la luna Febe los que nutrieron el anillo. Además, informaron que está compuesto por granos de polvo y hielo que provienen de una de las lunas más externas de Saturno, Febe, que orbita a 13 millones de kilómetros del planeta y cuyo núcleo es muy similar al de un cometa.

Desapercibido hasta ahora a los instrumentos ópticos e infrarrojos porque es demasiado débil, el anillo fue individualizado analizando una serie de imágenes obtenidas con la fotocámara MIPS (Multiband imaging photometer), instalada en el telescopio espacial. 

El nuevo anillo de Saturno, según los especialistas, podría explicar incluso un misterio de largo tiempo: el aspecto bicolor de otra luna de Saturno descubierta en 1670 por el astrónomo Giovanni Cassini.  Esta luna muestra una faja con dos tonalidades de color, muy luminosa y lúcida y la otra más oscura: un fenómeno debido a la espiral de polvo proveniente de las lunas más oscuras de Saturno, incluida Febe.

"Las analogías más cercanas al anillo Febe son los dos anillos de telaraña asociados con los satélites internos de Júpiter, Tebe y Amaltea", escribieron los astrónomos. Estas lunas también son la fuente del polvo generado en las colisiones.

"Estructuras similares deben también adornar a los otros gigantes planetas de gas", añadieron los investigadores. Galileo detectó por primera vez los coloridos anillos de Saturno en 1610 con su telescopio, y casi cualquier aficionado en la detección de planetas puede ver los anillos más densos del gigante planeta.

El equipo de Verbiscer usó el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA para ver a este nuevo anillo, que es muy profundo, está muy alejado del resto y permanece inclinado en un ángulo de 27 grados en relación al plano de los otros.
 
La portavoz del JPL Whitney Clavin dijo que el anillo es muy difuso y no refleja mucho de la luz visible pero que el telescopio infrarrojo Spitzer pudo detectarlo. Aunque el anillo de polvo es muy frío (menos 193,33 grados centígrados) brilla con la radiación termal.

El anillo está ubicado a unos 5,95 millones de kilómetros del planeta y se extiende hacia afuera hasta una distancia de 11,9 millones de kilómetros. La presencia del anillo también podría responder algunos enigmas de otro de los satélites naturales del planeta, Iapetus, que tiene un lado luminoso y otro muy oscuro.
El telescopio Spitzer está a 106,2 millones de kilómetros de La Tierra en una órbita alrededor del Sol.

Agencias Reuters, ANSA y AFP

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